New York 1991, een B-film op 2nd Avenue, 47th Street

In 1991 verhuisde een (ex-)collega naar Denver, Colorado, USA. “Ik ben de eerste die op de stoep staat”, riep ik hem toe, bij zijn afscheid. Ik voegde al vrij snel de daad bij het woord. Onder het motto “Ik ben er dan toch” kocht ik bij de NBBS een airpass met een aantal vluchten van/naar en in Amerika. Ik was immers nog nooit eerder in de VS geweest. Mijn eerste stop was New York. In 1991 werd een bezoek  aan New York nog als redelijk avontuurlijk bestempeld, zeker voor een jonge alleenreiziger, zoals ik. Het New Yorkse hotelaanbod van de NBBS was destijds redelijk beperkt, net als mijn budget. En zo boekte ik een éénpersoonskamer voor vijf nachten in Vanderbilt YMCA op de 47th Street/2nd Avenue. Een avontuur op zich, zo bleek later. Vol verwachting en licht gespannen meldde ik mij aan de incheckbalie van Vanderbilt. De incheckprocedure was kort, zakelijk en onpersoonlijk, zeg maar tegen het onvriendelijke aan. Zonder een oogcontact waardig of een vriendelijk glimlach werd mij de sleutel van mijn kamer op, ik meen, de zevende of achtste etage, overhandigd; De etage van de éénpersoonskamers. Op de gang van de etage liep ik diverse gure types tegen het lijf die zonder al te veel fantasie door konden gaan voor seriemoordenaars, “Cannibals” of “American psycho’s”. De kamers beschikten niet over een douche of toilet. Per etage was één douche- en toiletruimte. De gedachten om die te delen met “Hannibal, the Cannibal” of “Catweazle”, bracht gemengde gevoelens naar boven, extra versterkt bij de constatering van een half (niet) werkend kamerslot. Met een gevoel van “Aan welke B film doe ik mee?” maar zeker geen spijt, betrad en inspecteerde ik mijn kamer. Die bleek net groot genoeg voor een smal éénperoonsbed en een grote televisie. Met een beetje passen, meten, trekken en duwen, lukte het mijn reistas in de kamer te krijgen. Nu moest ik zelf nog de kamer in, hetgeen na wat acrobatische bewegingen lukte. Van de Cannibals en de Catweazles heb ik de dagen erna geen last gehad, al bleef ik op mijn hoede. Op het toilet was het betrekkelijk rustig evenals ’s ochtends bij het douchen en tandenpoetsen. Ik begon mij hier zowaar thuis te voelen. Iedere ochtend at ik, tussen buurtbewoners, een Spanish Omelette, verse Jus en koffie bij Ridgeway, een restaurant twee blokken verderop aan de 2nd Avenue, 49th Street. Na twee dagen was er een knik van herkenning, na drie een eerste praatje en na vier dagen stond de ober klaar met een kan koffie en was hij mij voor met het opnoemen van de bestelling. “Spanish Omelette!?”. Tel daarbij de dagelijkse bezoeken aan de naburige O’Lonnies pub op (iedere avond Achtung Baby van U2 uit de Juke Box) en ik voelde mij een paar dagen New Yorker en wereldburger.      

New York, november 1991; Ridgeway Restaurant op 2nd Avenue, hoek 49th Street. (foto: René Hoeflaak)

Na Denver verbleef ik nog enkele dagen in de YMCA van New Orleans (fantastisch zo’n strippenkaart voor vliegtuigen). Zelfde laken en pak. Zelfde gangen, veel Cannibals en Catweazles. De éénarmige, bejaarde nachtportier vond mijn naam niet terug in het bakje “in te checken” en wees mij, midden in de nacht, de deur. “You have  to wait ‘till tomorrow”. Uiteindelijk kwam het goed. Verkeerde kaart in het verkeerde bakje. Terug in Nederland, had New York inmiddels mijn hart gestolen. Zes maanden later keerde ik terug met vijf enthousiast gemaakte Papendrechtse vrienden. We sliepen wederom in Vanderbilt. Na zware nachten stappen op Bleecker street, in O’Lonnies en in the CBGB op The Bowery waren wij nu de Catweazles.  De jaren daarna bezocht ik regelmatig New York, voor het laatst in 2000. Vanderbilt had ik  ingeruild voor The New Yorker of The Pennsylvania hotel. Geen cannibals maar Russen en zakenmannen op de gang. Maar een bezoek aan New York was niet compleet zonder een wandeling langs Vanderbilt YMCA en Ridgeway. O’Lonnies bleek in 1994 al verdwenen en Vanderbilt verbouwd. Je kan er nu wel ontbijten. En Ridgeway?? Goede vraag. Over enkele weken ga ik weer naar New York. Eén ommetje staat al vast. De blokken 2nd Avenue, 47th  street, 48th en 49th Street. Zie ook: http://www.ymcanyc.org/vanderbilt/vanderbilt-home/ Herkennen ze me nog? 🙂