Vandaag zeventig jaar geleden.

Pittsburgh, Pennsylvania, U.S.A. , november 1941. Omdat hij als acteur en krantenverkoper niet rond kan komen, meldt de 21-jarige Robert E. Stover zich aan bij het Amerikaanse leger. Hij volgt een pilootopleiding in Texas. Robert is enig kind. Zijn ouders zijn gescheiden. Zijn moeder Mamie Brown Stover is ernstig ziek en wordt in Kansas City, Missouri verzorgd en verpleegd door haar zus. De oorlog in Europa lijkt vanuit het neutrale Amerika letterlijk en figuurlijk ver weg. Toch wordt Robert in februari 1943 gestationeerd bij het 62th First Squadron in Halesworth,  Engeland.

6 juni 2013: Oude Tonge, Herdenkingsbord op de Oudelandse Dijk (foto: René Hoeflaak)

6 juni 2013: Oude Tonge, Herdenkingsbord op de Oudelandse Dijk (foto: René Hoeflaak)

Luchtgevecht boven Dordrecht

Vandaag zeventig jaar geleden, op 30 juli 1943, stijgt Robert vanuit Engeland op in zijn Republic P-47 Thunderbolt vliegtuig met als missie het begeleiden van Engelse B-17 bommenwerpers op de terugvlucht vanuit Duitsland. Tot 10.30 uur gaat alles goed. Maar op dat tijdstip ontstaat boven Dordrecht een luchtgevecht met de Duitse Luftwaffe. Het vliegtuig van Robert wordt geraakt en het noodlot slaat toe. Robert springt uit zijn toestel maar zijn parachute gaat niet open. Hij sterft in een weiland bij Den Bommel, op het Zuid-Hollandse eiland Goeree-Overflakkee. Op enkele meters van zijn verminkte stoffelijk overschot ligt een plastic zak met chocola, kauwgom en een foto. Twee dagen later wordt Robert met militaire eerbetoon begraven in Den Bommel. Later wordt  hij herbegraven op oorlogsbegraafplaats in de Belgische Ardennen.

Mamie Brown Stover

Het telegram met het slechte nieuws over Robert heeft men nooit aan zijn zieke moeder overhandigt. Het plan was om dit te doen als zij weer zou zijn hersteld. Haar toestand verslechtert en Mamie overlijdt op 43-jarige leeftijd. Van het trieste lot van haar zoon heeft zij nooit kennis genomen. In 2007 vinden medewerkers van Het Hollandse Waterschap bij werkzaamheden  bij de Oudelandse Dijk bij Oude Tonge wrakstukken van Robert’s vliegtuig zoals een propeller. Twee jaar later onthult  Kolonel M. Peterson, militaire attaché van de Amerikaanse ambassade een monument ter nagedachtenis aan Robert E. Stover. Het monument, een marmeren steen met daarop de propeller staat in een weiland op enkele tientallen meters van de Oudelandse Dijk tussen Oud en Nieuw Tonge. Een plek om bij stil te staan. Een plek met een verhaal.

Juni 2013: Weiland bij Oude Tonge: Herdenkingsmonument van Robert E. Stover op de plek waar zijn vliegtuig werd gevonden (foto: René Hoeflaak)

Juni 2013: Weiland bij Oude Tonge: herdenkingsmonument met propeller op de   plek waar het vliegtuig van Robert E. Stover werd gevonden (foto: René Hoeflaak)