Interview: Karen Hamerlynck over het succes van hotel Pincoffs.

Hotel Pincoffs in Rotterdam bestaat deze maand alweer vijf jaar. In 2008 openden Karen Hamerlynck en echtgenoot Edwin van der Meijde de deuren aan de Stieltjesstraat op de Kop van Zuid in Rotterdam. Daarmee ging een droom in vervulling. In haar korte bestaan behaalde Pincoffs lovende recensies en diverse prijzen zoals de Tripadvisor Travellers’ Choice Award 2013 en een aanbeveling in de Michelingids. Stuk voor stuk mooie aanleidingen voor een afspraak met Karen, die ik uiteindelijk ontmoet in bar Lodewijk, de huisbar van het hotel. We spreken achtereenvolgens over het ontstaan en realiseren van dromen, het geheim van het Pincoffs-succes, de stad Rotterdam en de toekomst van het hotel.

In een ver verleden hadden Karen en Edwin allebei een afwisselende baan als journalist voor het AD. Karen werkte voor diverse redacties en reisde veel. Op de achtergrond speelde echter al jarenlang de droom van het openen van een eigen hotel mee. Karen: ‘We hadden altijd al interesses in hotels en restaurants. Zo hielden we allebei altijd al van stedentrips met een verblijf in kleinschalige hotels. Daarbij komt dat we in onze studietijd ook in de horeca hebben gewerkt, dus die fascinatie was er altijd al. De vraag is echter wanneer je het dan ook echt gaat doen’

Karen Hamerlynck (foto: René Hoeflaak)

Karen Hamerlynck (foto: René Hoeflaak)

Zes jaar voorbereiding

Het is een lang traject geweest. In 2000 al begonnen we serieus na te denken over de locatie. Het werd steeds concreter. Het jaar daarop hadden we ons eerste businessplan klaar. Overigens voor een hotel op een andere locatie. In 2002 zijn we voor het eerst in het huidige pand aan de Stieltjesstraat gaan kijken. Het was meteen raak’. Het voormalige douanekantoor stond al jaren leeg en was totaal verwaarloosd. Toch stond het voor Karen en Edwin vast dat zij hier hun hotel zouden gaan openen. Karen: ’Door het uitzicht, de locatie en de authentieke details van het gebouw raakten wij allebei verliefd op het gebouw. We waren zo in de ban van het gebouw dat we de bouwtekeningen in onze rugzak meenamen op vakantie’.

Het duurde uiteindelijk zes jaar (!!) voordat Pincoffs in 2008 openging. Die aanlooptijd was nodig voor het regelen van vergunningen, financiering , bouw en andere voorbereidende activititeiten. ‘Het kan wellicht sneller, maar we hadden totaal geen ervaring. ’ Intussen kregen Karen en Edwin een drieling en ging het werk bij het AD gewoon door. ‘Dat was best wel krap’, zo kijkt Karen terug op die periode, wellicht met een fijnbesnaard gevoel voor understatement.  

Goede recensies op reissites

Het hotel is inmiddels vijf jaar open. Pincoffs wint prijs na prijs, krijgt veel positieve aandacht en scoort goede reviews. Wat maakt Pincoffs zo succesvol? Karen: ‘Wat ons allereerst heeft geholpen, is de aandacht van RTL4 in de aanloop naar de opening toe. Ze hebben ons 43 weken lang gevolgd en gefilmd. Daarmee hadden we bij de start al naamsbekendheid opgebouwd en kregen daardoor direct  ook aanloop van gasten en pers. Na de kranten volgden de interieurbladen’.

Gevolg? Pincoffs staat al vrij snel op nummer  1 in de ranglijst van Rotterdamse hotels bij reviewsites als Booking.com en Tripadvisor. ‘Daarvoor hebben we ontzettend onze best gedaan. Vooral op het terrein van persoonlijke aandacht voor onze gasten ’ aldus Karen. Vervolgens komt ook de Michelingids langs en geeft een aanbeveling. 

Zakenmensen & romantische stellen

Michelinaanbeveling, goede reviews, aandacht in sjieke bladen: dat trekt een bepaald publiek. Wie komen er zoal over de vloer? Karen: ‘Doordeweeks logeren hier vrijwel uitsluitend zakenmensen, die regelmatig terugkeren en Pincoffs zien als een welkom alternatief voor de standaard en ketenhotels. Met meer persoonlijke aandacht. We hebben maar zeventien kamers en kennen dus onze gasten. We weten van sommige gasten exact wat ze willen en houden daar rekening mee. Hun favoriete drankje staat bij wijze van spreken al klaar in de kamer. In het weekend logeren hier vooral Nederlandse en Vlaamse stellen. Bijna allemaal met een romantische bedoeling. Vaak ook voor een huwelijksnacht. Het voordeel van een klein hotel als Pincoffs is dat we hier persoonlijk op kunnen inspelen ’ 

Tot hoe ver gaat het maatwerk? Waar ligt de grens? ‘Alles is in principe bespreekbaar. Zolang er geen (geluids)overlast wordt veroorzaakt met feestjes of iets dergelijks. We proberen alle individuele verzoeken zoveel en goed als mogelijk te regelen ’ 

Leermomenten

Terugkijkend op die vijf jaar en de aanloop er naartoe: wat zou je anders hebben gedaan of juist niet? Karen:Gelukkig zijn we geen restaurant begonnen in het hotel zoals oorspronkelijk de bedoeling was. Het restaurantvak is toch anders dan hotelvak. Eén vak tegelijk is voor ons voldoende. Zeker als je geen ervaring hebt. We hebben wel een bar en we zien dat steeds meer buurtbewoners de bar weten te vinden. Dat is prima zo. Maar een restaurant draaien is toch wel wat anders. Ik raad dat dan ook niet aan voor een klein hotel’. Onze gasten zijn overigens  wel fijnproevers die zich graag 1 á 2 keer per jaar een weekendje laten verwennen met alles wat daarbij hoort zoals lekker eten in een goed restaurant. Net zoals wij eigenlijk’ voegt Karen glimlachend toe.     

Wat zijn de plannen en ambities? Karen: ‘We hadden een plan voor een leuk terras naast het hotel. Maar dat is helaas door de gemeente Rotterdam afgekeurd. Althans in de vorm zoals wij dat wilden. Dus het blijft bij een klein gevelterrasje. Dat vinden we jammer, want het grotere terras had  een mooie entree en uitnodigend voor het Entrepotgebied kunnen zijn’.   

Enthousiast over Rotterdam

Hoe ervaren de gasten van Pincoffs de stad Rotterdam?We trekken veel Amsterdammers. Wat opvalt en leuk is dat ze erg enthousiast worden over Rotterdam. Ze krijgen een positiever en ander beeld van Rotterdam. Wat daarbij helpt is dat iedere kamer uitzicht heeft op de rivier en de bruggen. Daarnaast geven we ze heel veel informatie over de stad” 

Ooit reisde het stel veel. Hoe is dat nu? Karen; ‘Ja, dat is compleet veranderd. Vòòr de Pincoffsperiode bereisden we de hele wereld. Nu komt de hele wereld langs, bij ons in Rotterdam.

Rotterdam, maart 2013: Hotel Pincoffs aan de Stieltjesstraat (foto: René Hoeflaak)

Rotterdam, maart 2013: Hotel Pincoffs aan de Stieltjesstraat (foto: René Hoeflaak)